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American Pilgrims, la mano amiga del Camino de Santiago en EEUU

30-11-2017

El Camino de Santiago es cada vez más popular en Estados Unidos. Solo en 2016 fue el cuarto país en volumen de peregrinos, solo por detrás de España, Italia y Alemania. Además del boca a boca, fenómenos como el de la película The Way, dirigida por Emilio Estévez y protagonizada por Martin Sheen, contribuyeron enormemente a popularizar la Ruta Jacobea fuera de Europa. Algo a lo que también contribuye la American Pilgrims on the Camino, la mayor organización de peregrinos en los EEUU.

Fundada hace 20 años por un grupo de amigos interesados en el Camino de Santiago, la American Pilgrims cuenta hoy en día con más de 2.200 socios, presta asesoramiento e información a miles de personas que se deciden a peregrinar a Santiago de Compostela y ha promovido el Instituto de Peregrinaciones Mundiales en el College of William and Mary de Virginia. Aprovechando el XI Congreso Internacional de Asociaciones Jacobeas celebrado en el mes de octubre en Antequera hablamos con George Greenia, cofundador de la American Pilgrims; y la presidenta de la delegación en Miami, Yosmar Monique Martínez.

Asesorar, facilitar el encuentro y apoyar la infraestructura del Camino

American Pilgrims on the Camino es una organización sin ánimo de lucro, formada por voluntarios, y cuyo objetivo es facilitar la comunicación dentro de la comunidad de peregrinos norteamericanos. La asociación tiene tres cometidos: fomentar la tradición perdurable del Camino de Santiago apoyando su infraestructura, reuniendo a los peregrinos, y proporcionando información y aliento a los peregrinos del pasado y del futuro.

Uno de sus fundadores es George Greenia, reconocido hispanista y profesor en la Universidad de Virginia, que fue condecorado con la Orden de Isabel La Católica en la embajada española en Washington por sus méritos como investigador y promotor del Camino en los Estados Unidos. Greenia se remonta a hace 35 años para hablar de los comienzos de la American Pilgrims, más como un círculo de amigos interesados en el Camino que como propia organización.

“Hace 20 años decidimos constituirnos de un modo más formal, con una dirección y reuniones anuales. Al principio lo hacíamos en nuestra sede de la Universidad de Virginia pero con el tiempo se han ido extendiendo a todas las zonas de EEUU para facilitar información del Camino a lo largo del país”, nos cuenta.

Yosmar Monique Martínez: "Debemos constituir un grupo de voluntarios estable. Y mimarlos y cultivarlos".

Su crecimiento ha sido extraordinario. De ese grupo de amigos inicial, la American Pilgrims ha pasado a ser una organización formada por 2.200 miembros distribuidos en 44 delegaciones de diferentes estados. Yosmar Monique Martínez es la presidenta de la delegación de Miami, quien cree que la American Pilgrims seguirá creciendo a la par que el interés de los norteamericanos por el Camino de Santiago.

Yosmar nos cuenta que la mayoría de los contactos se producen para resolver dudas o preguntas más frecuentes: qué botas llevar, qué tipo de mochila, dónde dormir… Y ya en España, cómo desplazarse a determinados puntos del Camino, cómo pueden comunicarse con sus familias, etc. No obstante, más allá de estos encuentros puntuales, cada delegación cuenta con actividades a lo largo del año que facilitan el encuentro, pilar fundacional de la American Pilgrims. “En Miami realizamos cada segundo domingo de mes una caminata, cada 2 o 3 meses presentaciones sobre el Camino a las que acuden muchas personas interesadas. Y después también tenemos eventos sociales, donde nos reunimos a charlar”, nos cuenta.

Creciente interés por el Camino

Cada vez más norteamericanos se inspiran en el Camino y se animan a realizarlo. Además de la ya mencionada película The Way, George Greenia destaca el boca a boca como otra de las principales causas de esta fama creciente del Camino. Esta afirmación es evidente si nos trasladamos a Facebook, donde la American Pilgrims cuenta con una comunidad virtual muy grande y, sobre todo, muy activa. Casi 17.000 miembros forman parte de este grupo público en Facebook, en el que no solo cuelgan sus fotos y experiencias, sino que sirve de foro de debate y de resolución de dudas.

Y sobre todo ello subyace una razón fundamental: el encuentro con uno mismo. “Un peregrino puede hacer el Camino por motivos religiosos, culturales o por la búsqueda de otros horizontes. Una posibilidad de encontrarse a sí mismo, de mejorar internamente en este mundo tan mecánico y tan deshumanizado”, destaca Greenia. De hecho, para el fundador de la American Pilgrims, el buen peregrino es el que promueve la hospitalidad y el cuidado mutuo. “Yo admiro enormemente la hospitalidad de los canónigos y el personal de la Catedral. Nunca se cansan de recibir gente de una forma sincera y amigable. Es admirable. Y eso es un modelo para el futuro”.

La peregrinación a Santiago, un modelo mundial

Esta peregrinación abierta, hospitalaria y directa al interior de uno mismo la ha convertido, según explica George Greenia, en un modelo a seguir y eso ofrece múltiples posibilidades internacionales para el siglo XXI. Así lo demuestra la puesta en marcha hace seis años del Instituto de Peregrinaciones Mundiales en el College of William & Mary de Virginia. En este centro, Greenia y sus colegas investigan las peregrinaciones mundiales: patrióticas, religiosas, conmemorativas… Y su conclusión es que más de la mitad de ellas tienen el Camino de Santiago como modelo de peregrinaje por todo el mundo. “Es un modelo de organización, de hospitalidad, es un rito abierto a todo el público. Y, por lo tanto, es un modelo a imitar. Un punto de referencia obligatoria en una peregrinación”, asegura.

Tanto Greenia como Yosmar han experimentado el Camino de Santiago en su propia carne. “Yo no era senderista. Pero la vida te llama inesperadamente. Estaba atravesando una fase poco positiva. Y el Camino se me apareció como una opción muy interesante”, explica Yosmar, quien realizó el Camino en cuatro ocasiones: las dos primeras por el Francés y las siguientes por el Portugués y el Sanabrés. “Yo soy creyente y todas las experiencias son diferentes pero el primer Camino es el más especial de todos”, apunta.

George Greenia: "El Camino de Santiago un modelo de organización, de hospitalidad, es un rito abierto a todo el público. Y, por lo tanto, es un modelo a imitar" 

Por su parte, Greenia lleva más de 5.000 km de Camino de Santiago a sus espaldas. “Yo he hecho el Camino unas de 14 veces. Y a estas alturas de mi vida solo me quedan dos opciones: dejar de pecar o seguir caminando”, sonríe George Greenia, quien destaca la capacidad acogedora e integradora del Camino: “Antes se decía que el turista de hoy es el peregrino de mañana. Pero ahora mismo, el turismo de hoy es el peregrino de hoy. Porque el Camino acoge a todo el mundo, todos son bienvenidos. Porque el Camino es apertura, acepta al desconocido y tiene un toque transformador".

De hecho, el Camino de Santiago se ha popularizado hasta tal punto en EEUU que se ha convertido en punto de referencia en estudios universitarios. Unas 50 instituciones aprovechan el Camino para sus estudios de Historia del Arte, Hispanismo, Lingüística, Infraestructuras… “Existe una amplia y muy diversa investigación. Es un tema que se puede modificar, ampliar y extender a todo el mundo”, concluye Greenia.

Retos: favorecer la hospitalidad

Ante este interés creciente por el Camino de Santiago, ¿qué retos de futuro se nos plantean? Greenia lo tiene claro: “Conservar el espíritu de caridad frente a la masificación, que es inevitable. Porque el Camino favorece la pequeña empresa, la parroquia, los negocios familiares… La hospitalidad, la ayuda desinteresada, eso no se puede perder. Como tampoco se puede perder el patrimonio natural”, apunta.

En cuanto a la propia American Pilgrims, Yosmar destaca la necesidad de hacer una estructura estable de voluntarios, a quien mimar y cultivar. “La asociación ha crecido mucho en los últimos 5 años. Éramos 700 y ahora somos 2.200 miembros. Antes había 2 delegaciones y ahora somos 44. Antes repartíamos 2.000 credenciales y ahora estamos en 8.000”, destaca. En esta línea, Greenia asegura que el objetivo de la American Pilgrims seguirá siendo la de ofrecer apoyo en la formación del peregrino, tanto física (qué llevar, comunicaciones…) como espiritual. “Que viajen a España y vivan el Camino siempre desde el respeto y reverencia a la Historia y al prójimo”.

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